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Léopoldine Douala Bell Smith : Première hôtesse de l’air noire au monde

Léopoldine Douala Bell Smith lors d'un vol. ©Droits réservés

A l’occasion de la célébration de la journée internationale de la Femme, Journalducameroun.com ressuscite des exploits de camerounaises dont les combats et les réussites ont surpris autant qu’ils ont  changé le cours de l’histoire du genre. Léopoldine Douala Bell-Smith est de ces femmes dont la seule évocation rappelle le chemin parcouru et inspire les aspirations de générations présentes et à venir

Léopoldine Douala Bell épouse Smith mène une vie tranquille aux Etats-Unis depuis de nombreuses années. Mais elle fait partie de l’histoire du monde, celle qu’on ne raconte pas assez souvent. La princesse Douala est la première femme hôtesse de l’air noire. Un métier qu’elle avait choisi par défaut. Son père, le prince Eitel Douala Manga Bell, l’avait dissuadée d’épouser une carrière de vétérinaire. Un métier d’homme, trouvait-il. Ainsi, après son Bacc obtenu en 1956 à 17 ans, Léopoldine est recrutée par la Compagnie aérienne Union aéromaritime de transport qui l’envoie en France pour sa formation de vol à Air France. Léopoldine Douala Bell Smith n’y est pas la seule  noire. Elles sont trois. Mais, la princesse est la seule à ne pas tomber enceinte pendant la formation. Au bout de trois ans d’apprentissage, Léopoldine devient la première chef de cabine de Air Afrique. Elle prend sa retraite  à 30 ans, après avoir enduré le racisme et les préjugés. « Certains passagers (de race blanche) ne voulaient pas que je les approche ou que je touche à leurs affaires », racontait-elle il y a quelques années. Mais, elle reste, pour la postérité, la personne ayant ouvert le champ des possibles aux femmes noires qui, aujourd’hui, arborent fièrement l’uniforme des plus grandes compagnies aériennes.


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